GSK helpt olifantsziekte uit te roeien

Sultan (23) is een imposante man. Hij maakt alleen geen oogcontact. Hij trekt de klep van zijn baseballpet diep over zijn ogen. Met zijn wijde spijkerbroek probeert hij zijn aandoening te verbergen: zijn gigantisch opgezwollen benen. De oorzaak: olifantsziekte, ook wel LF genaamd: lymfatische filariasis.

De ziekte wordt veroorzaakt door wormen, overgebracht door de beet van een besmette mug. Wereldwijd zijn meer dan 160 miljoen mensen besmet met LF. 40 miljoen mensen hebben hierdoor misvormingen of zijn arbeidsongeschikt. Vooral armen, benen en mannelijke geslachtsdelen zwellen op. In Afrika en Azië komt de ziekte het meest voor. GSK doneerde sinds 2000 al 5 miljard tabletten om LF uit te roeien.

Koortsaanvallen

De verschijnselen begonnen bij Sultan toen hij 12 was. Hij kreeg pijn in zijn benen en ondraaglijke jeuk. Vervolgens zwollen zijn benen op. Door zijn ziekte kon hij zijn school niet afmaken en geen normaal leven leiden. Het ergst zijn de koortsaanvallen, die 1 tot 2 keer per maand optreden en dan een week aanhouden.

Zijn ziekte en het gebrek aan opleiding maken dat hij niet aan vast werk kan komen. Een enkele keer kan hij water sjouwen, maar dat is onvoldoende om van te leven. Sultan bezocht traditionele medicijnmannen – zonder effect.

De strijd tegen olifantsziekte

Gelukkig is nu het LF-uitroeiingsprogramma naar zijn dorp in Tanzania gekomen. Sultan neemt deel aan het programma, waarbij medicijnen aan grote groepen worden uitgedeeld. Hij leert ook hoe hij zijn benen moet verzorgen, waardoor de klachten afnemen.